¿Cómo afecta la humedad a las propiedades mecánicas de la madera?

La madera es un material higroscópico, es decir, tiene gran capacidad para captar y ceder humedad del medio ambiente según las condiciones de temperatura y humedad relativa del aire.

El indicador usado para medir el estado higroscópico de la madera es el contenido de humedad (CH), que corresponde a la cantidad de agua incluida en la madera, expresada en porcentaje de su masa seca. Por ejemplo, un contenido de humedad del 40% equivale a 40 kg de agua contenidos en 100 kg de madera seca.

A medida que aumenta el contenido de humedad de la madera, menores son sus propiedades mecánicas.

De ahí la importancia de especificar correctamente la humedad a la que una estructura estará sometida durante su vida en servicio, además de llevar a cabo un programa riguroso de control de calidad que asegure un rango aceptable de contenido de humedad de la madera al momento de la construcción.

En la figura se observa un gráfico que representa la reducción teórica de la resistencia y módulo de elasticidad de la madera al aumentar su contenido de humedad, esto según lo especificado en la norma chilena de cálculo estructural en madera NCh 1198. Por ejemplo la capacidad estructural de una columna se reduce a un 52%, si su contenido de humedad sube de 12% a 30%.

Reducción de resistencia y módulo de elasticidad de la madera según su contenido de humedad basado en las especificaciones de la norma NCh 1198.

Una forma práctica de medir y controlar el contenido de humedad de la madera es mediante el uso de los xilohigrómetros portátiles. Estos instrumentos permiten medir el contenido de humedad en la madera, basado en sus propiedades eléctricas. 

Xilohigrómetro de contacto.